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21
Mar
11

Young, Zandt y Hood: una aproximación al sur norteamericano

En 1970 el canadiense Neil Young publicó la canción “Southern Man” en su disco “Afer the Gold Rush” (Reprise, 1970). A través de la figura de un hombre sureño, aquella canción relataba las condiciones de racismo del sur americano desde los tiempos de la esclavitud pasando por los linchamientos y quemas para, finalmente, preguntar -en el contexto de la lucha por los derechos civiles- cuánto más. Mezcla de ira e incertidumbre, en “Southern Man” Neil recrea parte de la imaginería más dura para terminar aunando una serie de metáforas visuales en la cabeza del que escucha. “Ví algodón / y ví negro / Altas mansiones blancas / y pequeñas chabolas / Hombre del sur / cuando les pagarás? / Escuché gritos / y el sonido de los látigos / ¿Cuánto más? ¿Cuánto más?”

Dos años más tarde, Neil volvía a retratar el sur, esta vez en la canción “Alabama”, incluida en su album “Harvest” (Reprise, 1972). Alabama fue el estado en el que Rosa Parks se negó a ceder su asiento en el autobús, el que vio como el posterior boicot contra el transporte se convertía en un pequeño triunfo para los afroamericanos, el estado en que cuatro niñas murieron en el bombardeo de una iglesia a manos del Ku Klux Klan (acontecimiento que también contaron Coltrane (“Alabama”) y Nina Simone (Mississippi Goddam)) y uno de los sitios más reacios a acatar el proceso de integración racial. Neil Young habla del peso que Alabama lleva sobre sus hombros y recurre a la metáfora (“Tu Cadillac tiene una rueda en la cuneta y otra en la pista”) para describir un momento de cambio. “¿Qué estás haciendo Alabama? / Tienes al resto de los EE.UU. para ayudarte / ¿Qué está pasando?”, concluía Neil.

Estos dos temas de Young  fueron el punto de partida para uno de los grandes clásicos del rock ‘n’ roll, “Sweet Home Alabama”, incluida en “Second Helping”, segundo álbum de Lynyrd Skynrd. En ella, el grupo originario de Jacksonville, Florida convertía a Alabama en su “dulce hogar”, sacando a relucir el orgullo sureño. Lynyrd Skynyrd dejó un par de recados para Neil Young (“Well I heard Mr. Young sing about her / Well I heard ole Neil put her down / Well I heard I hope Neil Young will remember / A southern man don’t need him around anyhow”), de quien, por otra parte, eran grandes seguidores. Aunque a menudo fue  malinterpretada e incluso apropiada por parte de sectores reaccionarios, el relato que Lynyrd Skynyrd  hizo del sur venía a decir que Alabama, esa tierra soleada de cielo azul, no debía simplemente quedar estigmatizada como racista. “Sweet Home Alabama” es sobre todo una canción sobre la identidad y la dualidad entre norte y sur.

Después de la estrofa dedicada a Neil Young, la canción hace referencia a otros elementos políticos, sociales  y musicales del momento. Primero introduce Birminghan, localidad donde, el quince de septiembre de 1963, tuvo lugar el comentado bombardeo de una iglesia baptista en el que murieron cuatro niñas. De acuerdo con la canción, “en Birmingham quieren al gobernador” (George Wallace) y ellos hicieron lo que pudieron -por cambiar la situación, se entiende. La estrofa continúa con una referencia al caso Watergate, la parte más espinosa y recriminada al grupo. “Ahora el Watergate no me molesta / ¿te molesta a ti tu conciencia? / Di la verdad”. En la última estrofa aparece el célebre estudio Muscle Shoals Sound Studio (situado en Muscle Shoals, Alabama) y los Swampers (Jimmy Johnson, guitarra; Barry Becket, teclado; David Hood, bajo; Roger Hawkins, batería), grupo que acompañó a artistas como Wilson Pickett, Aretha Franklin o las Staple Singers entre otros.

La historia de Neil Young y Lynyrd quedó perfectamente relatada en la canción “Ronnie and Neil” de Drive-By Truckers, incluida en su gran “Southern Rock Opera” (Lost Highway, 2002). Los Truckers ordenan acontecimientos y hablan del racismo en Alabama -incluyendo el caso de la iglesia de Birmingham-, de Wilson Pickett y Aretha Franklin grabando en Muscle Shoals y de la verdad de las canciones de Neil Young para completar una canción en la que Ronnie Van Zandt -vocalista de Lynyrd Sknyrd- y Neil Young (que mantuvieron una relación de respeto y admiración) quedan unidos por su autenticidad. Las referencias a Alabama continuan con los temas “Birmingham” (“ningún hombre debería sentir que no pertenece a Birmingham”), “The Three Great Alabama Icons” y “Wallace”. En ellas Patterson Hood -hijo de David Hood, bajista de los Swampers- habla y canta con su habitual compromiso sobre otra parte de la historia de Birmingham, sobre su idolatrado Ronnie Van Zandt y sobre el desafortunadamente destacado gobernador de Alabama George Wallace. El análisis que merece la obra entera “Southern Rock Opera” lo dejamos para más hacia adelante.

01
Oct
09

La imagen de un final: Lynyrd Skynyrd – Street Survivors (1977)

Portada original de Street Survivors     Portada reeditada tras el accidente
Street Survivors marcó el final real de uno de los grupos míticos de rock ‘n’ roll de la historia. A menudo limitados por la etiqueta de rock sureño, Lynyrd Skynyrd trascendieron las delimitaciones geográficas con puro rock ‘n’ roll. Con una formación con tres guitarras de difícil comparación y basándose en el blues, el country, el boogie y el honky-tonk, Lynyrd Skynyrd se convirtió en uno de los grandes grupos americanos de los 70. Destacaban por su capacidad técnica y de composición con letras sobre cosas aparentemente sencillas, de la vida real pero hechas con talento y logrando contactar con un gran número de seguidores.   
Street Survivors fue el quinto disco del grupo que, a esas alturas, ya había hecho méritos de sobra para pasar a la historia del rock -sobre todo con su primer LP, Pronounced Leh-nerd Skin-nerd (1973) que incluía su gran clásico Freebird y Second Helping (1974) donde sonaba Sweet Home Alabama. Street Survivors incluye algunos éxitos de Lynyrd Skynyrd como What’s your name -una canción y festiva sobre chicas que llegó al número #13 en las listas- y That smell escrita por Van Zant y Allen Collins como una advertencia sobre el abuso de drogas. Según declaraciones de Van Zant, tenía un sentimiento espeluznante de que las cosas estaban en su contra y que pensó escribir una canción morbosa como advertencia (“I had a creepy feeling things were going agaisnt us, so I thought I’d write a morbid song as a warning“). That smell recupera una anécdota sobre Gary Rossington que se estrelló con el coche contra un roble mientras conducía borracho (de ahí Oak tree is in your way / hay un roble en tu camino). Además, la canción habla abiertamente de distintas drogas como la cocaína, la heroína, la marihuana y el alcohol aunque el detalle -finalmente- trágico lo pone el estribillo: Uh,uh  that smell / can’t you smell that smell? / the smell of death surrounds you (Ese olor / puedes oler ese olor? / el olor a muerte te rodea). Os dejamos un vídeo de la canción. Aunque la calidad no es la mejor, se trata de uno de los últimos conciertos que dio el grupo con Ronnie, Steve y Cassie Gaines.
En efecto, la principal novedad del grupo en Street Survivors fue la incorporación del guitarrista Steve Gaines que trajo consigo un sonido más bluesero. Compuso Ain’t no good life y I know a little por su cuenta y You got that right y I never dreamed junto a Ronnie Van Zant. Gaines canta en solitario en Ain’t no good lifeel fantástico blues que cierra el disco (era la primera vez que no cantaba Ronnie). Por su parte, I know a littleprobablemente mi canción preferida, está para los amantes del boogie. La canción empieza con una buenísima introducción de Gaines que deja paso a la voz de Ronnie y tras él se desencadenan una serie de solos dando lugar a una especie de jam. Primero el slide y tras un breve guitarreo, un magnífico solo de piano. A pesar de que I know a little se ajusta perfectamente al estilo de Lynyrd Skynyrd, se trata de un tema singular porque se trata de un tema más saltarin, más jump que el grueso de sus composiciones.
En You got that right Ronnie y Steve cantan a dúo y destaca el slide a la guitarra y el teclado de Billy Powell que enriquece todas las canciones en las que interviene. El toque romántico lo pone el medio tiempo de I never dreamed, una canción en la que Ronnie habla de aquello que, en el amor, pensabas que no pasaría pero sucede. I never dreamed cumple la función que en los primeros discos cumplían canciones como Tuesday’s goneThe Ballad of Curtis Loew pero con un tempo más rápido y constante y la letra está emparentada con Simple man en tanto que parte de recuerdos paternos/maternos (sean reales o ficticios). Además, los distintos solos de guitarra aportan mucho feeling y emotividad al conjunto de la canción, sobre todo, por sonar tras el momento en que Ronnie le pide a una mujer que vuelva a casa, por favor.
  
El disco lo completan One more time, la única concesión del disco a un tempo más lento (compuesta por Gary Rossington y Van Zant), y Honky tonk night time man, una versión del outlaw country Merle Haggard en la que, una vez más, los solistas de Lynyrd Skynyrd tienen la ocasión perfecta para lucirse.  
Street Survivors tardó muy poco en convertirse en un disco maldito y lleno de extrañas casualidades. Tres días después de la publicación del disco, tres miembros del grupo (el cantante Ronnie Van Zant, el recién incorporado Steve Gaines y su hermana, la corista Cassie Gaines) además del road manager Phil Kilpatrick murieron en un accidente de avión en los bosques de Gillsburg (Mississippi) camino de un concierto en Baton Rouge (Louisiana) llevándose por delante a un grupo que iba a dar mucho más. Los demás miembros del grupo tuvieron que ser hospitalizados por heridas graves que les mantuvieron en el hospital una buena temporada. Al parecer el avión se quedó sin gasolina y el piloto Walter McCreary y su co-piloto William Gray intentaron hacer un aterrizaje de emergencia que no salió bien y en el que ambos murieron. La discográfica MCA decidió retirar las portadas en las que salían rodeados de llamas -Gaines estaba quemándose en el centro- y sustituirla por la misma foto con el fondo negro.
Tras las muertes, incluida la de Ronnie que fue el líder del grupo, Lynyrd Skynyrd se disolvió y pasó tiempo hasta que los miembros del grupo iniciaron diversos proyectos. En el 79, hicieron una versión instrumental de Freebird reencontrándose con los fans, con ellos mismos y con un micrófono solitario en medio del escenario. En el año 80, Gary Rossington y Allen Collins formaron The Rossington-Collins Band a la que se unió Billy Powell y eligieron a la cantante Dale Krantz con quien se casó Gary. Tras dos discos y el abandono de Rossington, Allen formó la Allen Collins Band pero la desgracia ya se había vuleto a topar con él por la muerte de su mujer durante unas complicaciones en el embarazo. Collins empezó a beber y a drogarse más perdiendo también capacidad creativa y en el 86 volvió a estrellarse borracho con el coche en un accidente en el que murió su novia y él quedó paralítico.
Finalmente, en 1987 Lynyrd Skynyrd volvió a reunirse con los sobrevivientes Gary Rossington, Billy Powell, Leon Wilkeson, Artymus Pyle, Ed King -uno de los primeros guitarristas del grupo- y Allen Collins como director musical pero en silla de ruedas. A ellos se unió el hermano pequeño de Ronnie Van Zant, Johnny con el que sacarían varios discos de tributo.   
Formación: Ronnie Van Zant – voz / Gary Rossington – guitarra / Allen Collins – guitarra / Billy Powell – teclados / Leon Wilkeson – bajo / Artimus Pyle – batería / Steve Gaines – guitarra y voz
Coristas: The Honkettes – Cassie Gaines, Jo Billingsley y Leslie Hawkins
 



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